笔记软件选择问题:回归记笔记的本质

这篇文章依照作者对记笔记这件事的本质的理解,逐个点评各类新型笔记软件,并且给出选择它们的建议。当然,文章的重点不在于详细介绍和对比各类软件的特性。
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前言

这几年新型笔记软件在互联网上掀起了不大不小的涟漪。新型笔记软件仍然是小众事物。在大多数人那里,OneNote、印象笔记甚至 Word 仍然是他们对笔记软件的一般设想。新型笔记软件的实质是一种新型电子玩具。折腾新型笔记软件,就像沉迷电子游戏一样,无非是换一种娱乐方式。

过去几年我选择了 Roam Research(以下简称 Roam ),甚至在上面完成了我的博士论文的全文撰写。不过,今天我不得不重新考虑这件事。和博客一样,折腾笔记软件浪费了我大量的时间,甚至可以说耽误了我的学业。如今,我又沉溺于电子游戏。笔记软件、博客和电子游戏,真是互联网三大电子玩具,我一个也没落下。在这个过程中,我有许多故事可以分享。现在,我希望做一个有关笔记软件选择问题的终章。

在这篇文章中,依照我对记笔记这件事的本质的理解,我将逐个点评各类新型笔记软件,并且给出选择它们的建议。当然,文章的重点不在于详细介绍和对比各类软件的特性。

两个最重要的问题

笔记是我们最重要的资产之一。持久性问题是选择笔记软件需要考虑的核心问题。选择一种笔记软件,等于选择某种记笔记的方式,加上技术上的原因,不要期待将来可以无损迁移数据,所以必须慎之又慎。我们必须考虑,十年之后,我们的笔记将何去何从。新型笔记软件之间不可能做到无损迁移。为了尽可能保证较好的可迁移性,尽可能选择纯文本形式保存的笔记软件,以确保将来的笔记能够被正常读取和搜索。

还有一个问题值得考虑,那就是利用AI技术的可能性。两年前,我曾经在 Reddit 看到有人评论,Roam 的前途取决于其对 AI 技术的利用。当时我不以为意。自己记录和整理的笔记,为何要依赖 AI ?然而 chatGPT 的出现,改变了我的想法。未来一两年,没有 AI 技术加持的笔记软件,将会被淘汰。将来,笔记软件要么自带要么允许用户自行接入某种 AI 模型。比如,用户可以在自己的电脑上安装某种 LLM ,读取和分析自己的笔记数据,实现与 AI 模型对话的能力。随着笔记数据的膨胀,以及 AI 模型的改进,计算机在某些方面比我们自己的大脑还会处理我们的笔记,是显而易见的。

Roam Research

目前,我的主力笔记软件仍是 Roam 。不过,经过几年的使用和思考,我决定放弃它。

如今看来,Roam可能是最不长远的新型笔记软件。它已经进入了小修小补的维护阶段。无论是开发者还是用户,都对这款软件失去了曾经的狂热。可以看到许多寻找 Roam 替代品的帖子。考虑到其昂贵的价格、乏善的交流渠道、与日俱增的竞争对手,这款笔记软件很难走得长远。

我用Roam写完了自己的博士论文(将来可能会介绍一下1)。Roam 最重要的优点,在我看来,有如下几个方面:

  • 大纲编辑器。这对于有条理的梳理和写作是相当重要的。相信我,就笔记软件而言,认识了大纲编辑器,就不要回到平文本编辑器了。此外,Roam 的编辑器性能非常好。

  • 导出功能。用大纲编辑器撰写的文章,可以轻松导出普通的 Markdown 文件,用于其他用途。与之相比,Logseq 尽管可以导出平 Markdown 文本,但在行与行之间缺乏空行,导致其所导出的文本在普通 Markdown 编辑器无法正确识别段落,难以利用。

  • 有颗粒度的双链。这一点是众所周知的,无需赘言。在后面我会对此提出新的评论。

  • 优雅的UX。Roam 各种 UX 设计,是创造性的。使用 Roam 做笔记,就像在写网页一样,彻底摆脱了以文档为中心的传统电子笔记组织方式。

尽管如此,我仍决定放弃使用 Roam。这也有几个原因:

  • 收费过于昂贵。这不仅阻止了用户,也影响了它的寿命。 Roam 已经无法给人们们提供长久的信心。Reddit 上不断有人问,“Roam 死了吗?

  • 开发陷入停滞。没有迹象表明,将来能够在 Roam 中充分利用 AI 技术。

  • 搜索功能孱弱。使用 Roam 记笔记是非常愉快的,但每次写文章搜索资料却很痛苦。目前没有任何迹象表明,Roam 的开发者意识到了这个问题。

  • 块引用双链并没有那么重要。这些年的实践表明,块引用双向连接没有达到预期的效果。我们其实没有什么时间回顾这些链接。最实用还是是页面引用链接,也就是使用[[]]添加的链接。它们使我们彻底摆脱了笔记的传统组织方式,并使得记笔记像建设网站,阅读笔记像浏览网站那样。

  • 编辑器的稳定性问题。Roam 的编辑器性能一直很好。偶尔出现问题,经过反馈,也能及时修复。然而,最近几个月,中文输入又出问题了。在打中文时,经常出现直接键入字母而不是汉字的问题。之前,由于 Roam 有相当数量的中文用户,会有不少人会反映问题。而现在,Roam 的中文用户可能寥寥无几了吧。可能也正因于此,中文输入的问题久久不被注意和修复。

  • 可迁移性太差。如果使用 Roam 做了很多块引用,将来的迁移数据成为可怕的事情。不可能有无损的迁移方案。将来你的笔记将充满一堆((8g_o_giEe))之类的字符串。使用 Roam 的方法建立的笔记体系,可能一朝化为乌有。

  • 前景不明。任何软件都有终结的一天,或早或晚。Roam 需要登录才能访问自己的数据,让人不禁担忧。尽管官方也考虑过,当 Roam 终结时,以某种方式为其续命,比如开放源代码,但他们现在不愿意做出任何此类承诺。

总之,Roam 的前途是渺茫的。Roam 提供的核心功能不是必须的。

回到笔记的本质

经过这几年的实践,我最重要的一个体会是,应该回到记笔记的本质:记录检索。信息技术使记笔记比以往任何时候都更容易,当需要时,也比任何时候都更容易检索。记笔记的日常是,在 Word 程序或纯文本编辑器中写下你的笔记,在将来的某一天检索其中的片段。我们平时根本没有时间浏览和回顾笔记,特别是在经年累月之后。

当然,我不否认应该追求更多的便利。然而,如果一款笔记软件两者其一做得不好,就可能存在致命的缺陷。前面提到,Roam 的检索功能是令人抓狂的。在 Roam 的搜索框搜索关键词,只能一点点的往下滑动寻找。你无法在页面之间筛选,这也意味着你无法快速定位。说实在的是,Roam 的搜索功能甚至不如 Windows 的资源管理器的。假如你在 Word 上记笔记,你的笔记文档都放在一个文件夹里,你可以在资源管理器上搜索关键词,而资源管理器则会返回带有关键词的各个文档的列表。这个操作在印象笔记中也很平常,但在 Roam 中却令人抓狂。

与之相对照,Obsidian 的搜索功能是我目前看到的新型笔记软件中最好的。最重要的是,它可以帮助我们快速定位页面或者说文档。

如图所示,在行中搜索关键词“规范 情感”,然后选择折叠搜索结果,我可以快速定位页面。由于所有的 Obsidian 数据本身就是纯文本的Markdown 文件,这一展示方式是顺理成章的。

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与之相对照的是 Roam 的搜索体验。

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此外,Roam 提供的 “Search+” 插件也并不提供页面折叠功能,其本身提供的高阶块搜索也是如此。

我认为,在记录和检索之外,笔记软件提供的其他功能仅是锦上添花。不要把简单的事情复杂化。这也是为什么说,新型笔记软实质是一种特殊的电子游戏。

Obsidian

抛开其他问题,Obsidian 是非常理想的笔记软件。如前所述,它的检索功能十分强大和便利,远超 Roam。此外,它完全是本地化的,软件所处理的数据是纯文本。附件的管理也十分方面。它也提供页面引用功能,而这种功能其实是近年来笔记软件最重要的突破。

这些本地化的纯文本数据,经过精心组织和整理,将来接入 AI 技术也是非常容易的。现在已经出现一些实验性的项目。想一想,将来在 Obsidian 中通过 AI 模型挖局我们的笔记数据,与我们的笔记对话。这应该在未来的一两年内就会实现。

完全无需担心 Obsidian 的持久性问题。即使终止开发,我们仍然可以继续使用它。不像 Roam,无需任何登录操作就可以读取和操作笔记数据。使用 Obsidian 不会让我们产生类似 Roam 的焦虑和担忧。Obsidian 是能够让我们有信心使用十年甚至一辈子的笔记软件。

不过,Obsidian 只能提供极为有限的大纲编辑功能。以大纲方式编辑的文本,无法像Roam 那样方便的利用。主要的问题还是,在行与行之间没有空行,无论复制到普通 Markdown 编辑器中还是 Word 中,都不能正确识别段落。

如果你正在使用 Obsidian ,并且正在考虑 Roam,我的建议是,坚守前者。你可能不需要块引用功能,由此也无需承担可能的成本。现在,单纯记录和检索你的笔记,然后期待,将来 AI 技术在 Obsidian 中的实现。对于那些依赖大纲编辑器的人而言,比如我自己,则正在考虑将 Workflowy 作为我的主力大纲编辑器。经过检验,它非常稳定,超过了 Roam 和 Logseq。

Logseq

我很早就尝试 Logseq。这是一款 Roam 的劣质模仿品。相比 Roam,Logseq 的双链功能细节相当差。使用过的人应该很清楚这一点。Logseq 的软件开发有着严重的问题。首先,它的开发者不会管理软件开发。随着迭代更新,经常反复出现某些问题。一开始某些问题被修复了,但随着新的版本改动,它们又出现了。此外,原先本来好好的功能或特性,后来被无聊地修改成难用的东西。与其开发者沟通发现,他们在开发的过程中并没有想到要维持原有特性的稳定。这让人十分恼火。还有, Logseq 在设计新特性时,总是浅尝辄止。我曾在 Discord 写长文抱怨这些问题,但未见改观。整体来说,Logseq 的开发一直处于顾此失彼、缝缝补补的状态。单就是编辑器,直到最近才稳定下来。

不过,Logseq 的本地化数据设计要比 Roam 好。这使其与 Obsidian 更接近。如果将来 Logseq 停止更新,我们仍然可以继续使用软件并且保有我们的数据。将来如果 AI 技术发展,也有望在 Logseq 上利用。

然而,由于 Logseq 的开发者根本不会进行开发管理,使用 Logseq 的过程像是一种冒险历程。要知道,Logseq 的开发已经进入了第 5 个年头了。如今它还处于alpha阶段。这真的令人难以想象!至今,Logseq 都没有把一些功能固定和稳定下来,出一个稳定可用的版本,然后继续开发新功能和修复未知错误。

现在,我在Roam 中的数据已经完美迁移到 Logseq 。但只是将其作为某种备份。根据我以往的经验,只要深度使用 Logseq,就会遇到各种糟心的事情。

对于那些可以忍受以上提到的问题的人们来说,Logseq 是很有前景的一款笔记软件。仍然,我不推荐任何稍微有点头脑且有点脾气的人用 Logseq,因为 Logseq 的开发者真的毫无任何软件开发管理能力!

Workflowy

最后不得不提一下 Workflowy 。作为大纲笔记的祖师爷,在 Roam 之后,它其实并没有被超越。这两年积极开发了许多新的功能。Workflowy 依然简洁、优雅、强大,并且,看起来生命力远比 Roam 更强大。

我很欣赏 Workflowy 漂亮的看板。它可与大纲灵活转换。此外,就是它稳定的编辑器。现在,得益于新的导出功能,在 Workflowy 可以轻松撰写长文了。假使你依赖大纲编辑器,平时写材料在大纲编辑器中完成,然后又想在完成之后直接利用,那么现在可以考虑使用 Workflowy 了。它甚至比 Roam 还要好用,超越了市面上所有的大纲类笔记软件。

此外,Workflowy 的搜索功能变得更加强大。就文本搜索这一方面而言,检索特定关键词之后,Workflowy 只显示带有该关键词的节点,并且自动展开它们,无论它们本来是打开的还是收起的。与 Roam 简直可以说有云泥之别,甚至比 Obsidian 还要优雅。

总之,无论是记录还是检索,Workflowy 都不落后于市面上任何的笔记软件。

当然,Workflowy 本质上是一个 Web 程序。它没有本地化的数据,使用前必须登录。这始终有些令人不放心。

我仍考虑回归 Workflowy ,并且衷心推荐那些依赖大纲编辑器的朋友们尝试或者回归这款软件。只有一点,我们需要做好数据的备份。

结语

我已经很久没有纠结和折腾新的笔记软件了。有许多新型笔记软件我在上面并没有提及,诸如 HeptabaseTana 等等(甚至还可以说,包括Notion)。这是因为,出于接下来将要总结的理由,应该将它们与 Roam 做类似的考虑。

  1. 新型笔记软件的实质是一种新型电子玩具。2沉迷于新型笔记软件等“效率”工具,和沉迷于电子游戏没有区别。当今互联网三大电子玩具:效率工具、博客程序和电子游戏,今后如有机会我还会详细讨论。

  2. 记笔记的本质是记录和搜索。原则上,使用任何文本编辑器都能记笔记(OneNote例外,它的搜索功能是个废物)。新型笔记软件仅仅是使记笔记这件事提高了一点效率,增添了一些乐趣。一些新型笔记软件由于搜索功能孱弱,甚至会降低效率。

  3. 选择笔记软件应该考虑长远性。本地化、免费使用,是选择笔记软件时最重要的特性。选择一种软件就是选择一种方法和技术。无损迁移数据是不可能的。依照这个标准,不应该深度依赖 Workflowy、Notion、Roam 这样的程序。Obsidian 或 Logseq 则是相当不错的选项。如果依赖大纲编辑器,则选择 Logseq,否则,Obsidian 是最佳选择。

  4. 页面双链块双链更重要。页面双链颠覆了以文档为单位组织笔记的传统方式,而块引用的实际作用没有人们预想的那样大。假如坚持使用 Roam,请从现在开始,尽量减少使用块引用,这将为将来的迁移提供不少便利。

我自己的最终方案或许是这样的:日常使用 Workflowy ,并且定期备份至 Obsidian,将这两种软件结合着使用。将来如果实践方案成熟,我还会再写一篇文章。

Footnotes

  1. 如何在 Roam Research 做学术研究:一个实例

  2. 新型电子游戏:笔记软件或博客程序